¿Existe realmente una dieta para la prevención del cáncer?

La forma de pensar sobre cómo el estilo de vida y la dieta afectan el riesgo de cáncer ha cambiado. Esto es lo que necesita saber ahora.

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Este año, más de 1,6 millones de estadounidenses se enterarán de que tienen cáncer. Los investigadores han estado trabajando durante décadas para reducir ese número y, a pesar de los titulares recientes sobre un estudio que sugiere que gran parte del cáncer es simplemente “mala suerte”, la Asociación Estadounidense para la Investigación del Cáncer dice que al menos la mitad de todas las muertes por cáncer son, de hecho, , prevenible si no fumamos, mantenemos un peso normal, hacemos ejercicio, usamos protector solar, llevamos una dieta saludable, etc. Sencillo, ¿no? Si supiéramos cómo es una dieta contra el cáncer.

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Hace una generación, comer frutas y verduras parecía ser la respuesta, con estimaciones de que podrían reducir el riesgo del 78 por ciento de todos los cánceres. En un momento, los expertos de los Institutos Nacionales de la Salud confirmaron que la campaña multimillonaria 5-A-Day que fomentaba el consumo de frutas y verduras para combatir el cáncer y otras enfermedades crónicas estaba respaldada por un “cuerpo de evidencia diverso y convincente”. Ahora hay evidencia que es más diversa y menos convincente.

El Estudio de Salud de Enfermeras y el Estudio de Profesionales de la Salud, que combinados dieron seguimiento a más de 100,000 hombres y mujeres durante más de una década, informaron en 2004 que el consumo de frutas y verduras no afectó el riesgo de cáncer. Eso fue seguido por hallazgos similares de Grecia y Japón. Y finalmente, un análisis de 2010 de 500.000 europeos tuvo resultados tan desalentadores que algunos escépticos llegaron a declarar que la “promesa” de 5 al día es simplemente un mito perpetuado por la industria de productos agrícolas.

Entonces, ¿deberíamos pasar las hamburguesas con queso y tocino y deshacernos del brócoli y las ensaladas?

Bueno no. En lugar de negar el valor de las verduras, el mensaje subyacente es: no se puede contar con soluciones fáciles y singulares. Al igual que la enfermedad en sí, los consejos dietéticos son complicados. Cuando se trata de la prevención del cáncer, “es posible que nunca entendamos por completo todos los componentes inguiasduales que componen una dieta saludable”, dice Carrie R. Daniel, Ph.D., MPH, del MD Anderson Cancer Center de la Universidad de Texas. “Es increíblemente complejo”.

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Si bien los expertos todavía dicen que las plantas son una parte importante de un patrón general de alimentación que prefiere su cuerpo, ahora reconocen que lo que no está comiendo cuando se sirve brócoli puede ser tan importante como comer la verdura en sí. “Las personas que comen frutas y verduras comen menos de otras cosas, a menudo productos de origen animal”, dice Gary Fraser, Ph.D., de la Universidad de Loma Linda, cuya investigación descubrió que los vegetarianos tienen menos probabilidades de desarrollar cáncer, por razones que no se entienden completamente. Datos publicados en marzo en JAMA Medicina Interna muestra que los vegetarianos tienen un riesgo 22 por ciento menor de cáncer colorrectal (una de las neoplasias malignas más comunes). El estudio es parte de una investigación en curso que sigue a más de 77.000 adventistas del séptimo día.

La investigación no es en blanco y negro

El entusiasmo de los primeros días, cuando escuchamos que podía protegerse contra el cáncer con productos agrícolas, surgió en gran parte de los estudios que comparaban las dietas de las personas que tenían cáncer con las dietas de las personas que no lo tenían. El problema es que estos estudios pueden estar sesgados porque los voluntarios que no tienen cáncer tienden a ser conscientes de la salud (y comen más verduras).

Otras pistas tentadoras ayudaron a respaldar los hallazgos iniciales de que las frutas y verduras son protectoras. Tome el cáncer de mama. Las mujeres japonesas que se mudan a los Estados Unidos tienden a acercarse al nivel de riesgo más alto de su hogar adoptivo, lo que sugiere que algo en su nueva dieta y estilo de vida hace una gran diferencia.

Los estudios más recientes (los que encontraron poca o ninguna protección a través de los productos agrícolas sobre el riesgo general de cáncer) son una evidencia más sólida porque comenzaron con un grupo de personas sin enfermedades, anotando quién desarrolló cáncer y quién no, y viendo cómo sus dietas emparejado Estos llamados estudios prospectivos toman más tiempo, pero se consideran más poderosos porque los participantes no están potencialmente sesgados al ingresar. Pero ese tipo de estudio también tiene inconvenientes. Los investigadores piden a las personas que informen sobre el consumo total de frutas y verduras (pero no registran muchos detalles sobre los tipos de productos que comen). Y los estudios generalmente analizan la aparición de todos los cánceres agrupados, por lo que la protección de cualquier tipo de alimento en particular contra un cáncer en particular se pierde en el fondo. Por ejemplo, si los tomates realmente protegen contra el cáncer de próstata, combinarlos con cualquier otro tipo de producto y la próstata con cualquier otro tipo de cáncer enmascara la correlación. La combinación de datos como ese también podría diluir áreas donde el beneficio puede ser más fuerte. “Si se juntan todos los cánceres, se obtienen pruebas más débiles para cada uno de ellos”, dice Alice Bender, MS, RDN, del Instituto Estadounidense para la Investigación del Cáncer.

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Qué no comer

Además, los estudios enfrentan limitaciones al tener en cuenta los efectos de lo que no estás comiendo. Las personas que comen poca carne roja y procesada, y reemplazan ese espacio en sus platos con alimentos vegetales ricos en fibra (frijoles, brócoli, frutas enteras, etc.), podrían reducir su riesgo de cáncer colorrectal hasta en un 50 por ciento.

Investigue más y encontrará que el daño puede no provenir solo de la carne en sí, sino de cómo se prepara, dice Daniel. El humo de la carne en una barbacoa tiene algunos de los mismos carcinógenos que los cigarrillos y el escape de los automóviles, dice, y esos compuestos pueden llegar a su comida y luego a su cuerpo. Carbonice su costillar o chamusquelo en el asador, y esa corteza crujiente probablemente contenga aminas heterocíclicas e hidrocarburos aromáticos policíclicos, carcinógenos que se forman cuando la carne se expone a altas temperaturas. El curado, que conserva alrededor de una cuarta parte de la carne que compran los estadounidenses cada año, también puede ser problemático. Las carnes procesadas se han relacionado con un riesgo entre un 20 y un 50 por ciento mayor de cáncer colorrectal, según un informe de Nutrition and Cancer, tal vez porque contienen más grasa y aditivos potencialmente dañinos como nitritos y nitratos.

El alcohol y el azúcar también forman parte de la lista de alimentos potencialmente cancerígenos. Se cree que las mujeres que beben en exceso regularmente o toman más de dos bebidas al día aumentan el riesgo de cáncer de mama. Entre los hombres, la evidencia es menos sólida, pero los expertos en salud aún aconsejan a los hombres que no tomen más de dos tragos al día. Dicho esto, también es cierto que las personas que beben un poco de alcohol tienen un riesgo general más bajo de algunos tipos de cáncer que los abstemios. En cuanto al azúcar, aún no está claro si el problema es el dulce en sí, y por lo tanto la respuesta de la insulina del cuerpo, o la grasa corporal adicional (que puede alterar las hormonas y aumentar potencialmente el riesgo de cáncer) que puede provenir de comer demasiada azúcar.

La obesidad aumenta el riesgo de muchos tipos de cáncer; para algunos, como los cánceres de endometrio y esófago, quizás hasta el 40 por ciento de los casos se atribuyen a un mayor peso corporal. Esto explica en parte por qué el ejercicio puede ser beneficioso para prevenir el cáncer. Pero los beneficios del ejercicio van más allá del control de peso, ya que la actividad física también estimula el sistema inmunológico y ayuda a regular ciertas hormonas a niveles de producción saludables.

Sin embargo, nada de esto significa que ciertos alimentos deban estar prohibidos. Como de costumbre, la moderación manda. “Tenemos que pensar en llenar la mayor parte de nuestro plato con alimentos vegetales”, dice Bender. “Pon esos colores ahí”.

También es importante recordar que el cáncer no es la única amenaza contra la buena salud. Hay mucha evidencia de que comer una dieta más saludable reduce el riesgo de enfermedad cardíaca, diabetes, accidente cerebrovascular y obesidad. Así que sumérgete en un tazón de arándanos y avena y tendrás menos hambre de un muffin de arándanos (más denso en calorías y azúcar, más ligero en fibra y vitaminas). “Cuando comienzas a tomar buenas decisiones, no estás tan hambriento por las malas decisiones”, dice Daniel.

Laura Beil es una periodista independiente que escribe sobre salud y ciencia. Ella vive cerca de Dallas.

Fotos de Leigh Beisch.

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